刀剣の基本を知る

剣とは

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剣(けん/つるぎ)とは、両刃(もろは)で直線状の剣身を持つ武器の一種。片刃(かたは)の刀(かたな)とは区別され、基本的には剣身が60cm以上で、両手で持つ物を指します。また、それより短く、片手で扱える物は、短剣です。

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日本における「剣」

日本においても、剣は古くから歴史に登場しています。なかでも、「三種の神器」(さんしゅのじんぎ)のひとつである「天叢雲剣」(あめのむらくものつるぎ/あまのむらくものつるぎ)、「古事記」(こじき:奈良時代に成立した日本最古の歴史書)に記されている「天十握剣」(あめのとつかのつるぎ)、「石上神社」(奈良県天理市)に祀られている「布都御魂」(ふつのみたま)の3振は、「神代三剣」(かみよさんけん)として有名です。

このうち布都御魂は片刃の直刀で、正確には「上古刀」(じょうことう:古刀が登場する前に作られた大刀[たち])ですが、「剣」と名付けられています。

布都御魂(鹿島神宮)

布都御魂(鹿島神宮)

しかし、平安時代中期に「日本刀」が誕生すると、剣が実用的に用いられることは、ほとんどなくなってしまいました。それでも剣の文化が失われることはなく、その制作は日本刀誕生以降も行なわれています。

鎌倉時代には、京都を拠点とした「粟田口派」(あわたぐちは)の名工「吉光」(よしみつ)が剣「白山吉光」(はくさくよしみつ)を制作。現在、国宝に指定されています。

また、制作者不明の剣であっても現代まで残る傑作は多く、南北朝時代以前に作られた無銘の剣は、生産地にかかわらず「大和古剣」(やまとこけん)と総称。それは、剣の場合は総じて大和風の出来となるためです。

そして、室町時代以降の剣は「古剣」と表されます。室町時代初期に備前長船(現在の岡山県瀬戸内市)を拠点とした「長船盛光」(おさふねもりみつ)なども剣の制作を手掛けました。

平安時代中期以降に日本で制作された剣は武器ではなく、祭祀的な意味を備えた寺社への奉納品であったのです。

剣 銘 盛光
剣 銘 盛光
盛光
時代
室町時代
鑑定区分
特別保存刀剣
所蔵・伝来
刀剣ワールド財団
〔 東建コーポレーション 〕
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武器として重視された西洋の剣

一方西洋では、銃などの火器が武器の主流となるまで剣は実戦に用いられてきました。その戦い方は、「叩き切る」ことと「突く」ことが中心です。

叩き切る際には、日本刀のように鋭利な刃で引き切るのではなく、重く厚い刃を振り下ろしていました。そのため切れ味よりも、重量のある剣身へ、いかに効率よく力を加えられるかが重視されたのです。

この戦い方には、刃こぼれしても効果が落ちにくいというメリットがあります。

また、突いて貫くことに重点が置かれたため、剣の形状は基本的に剣先からグリップ(握りの部分)までが真っすぐです。さらに、剣身には溝が施され、相手を刺したときに切断面と剣身との間に隙間ができ、空気が入ることで抜きやすくなるという機能を持っています。

突くことを重視した剣の特徴は、西洋の剣術をもとにしたとされるスポーツ競技の「フェンシング」にも受け継がれました。フェンシングの種目3種類のうち、2つは攻撃が「突き」のみと決められています。

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西洋の剣の作り方は「鍛造」が中心

鍛造

鍛造

西洋の剣の制作方法は一様ではありません。高温で溶かした鉄を型に流し込んで成形する「鋳造」(ちゅうぞう)、熱した鋼(はがね)を叩き延ばして形を作る「鍛造」(たんぞう)、または、その両方を交えた方法が挙げられます。

主流となったのは鍛造で、現存する鋼の長剣のほとんどは鍛造によって作られました。

鍛造の工程において、中世前半までは日本刀と同様に硬さや性質の異なる複数の鋼を組み合わせていましたが、やがてより効率的な製鋼法が考え出されます。

それは、まず柔軟性のある鋼を生成し、それを焼き入れすることによって、表層面に含まれる炭素量を増やす「浸炭」(しんたん)を施すという方法です。

この方法によって、表層面を硬くし、内部には柔軟性を残すことが可能となりました。

現代の剣はフィクションで活躍

剣が実戦で使用されることがなくなって久しい現代でも、剣のモチーフを目にする機会は少なくありません。権力や力の象徴としての意味合いは現代にも継承され、また、何らかのシンボルとして剣がデザインされることも多いと言えます。

フィクションの分野では、ファンタジーや中世を舞台にした映画やドラマ、コンピュータゲームなどに多種多様な剣が登場。

最も一般的な主力武器としての役割を与えられることもあり、その個性とデザイン性を競っています。